Rabo Theater De Meenthe bestaat een halve eeuw, maar haalt het ook de eeuw? 'Als 1,5 meter afstand nog lang blijft, dan is het theater ten dode opgeschreven'

Rabo Theater De Meenthe bestaat een halve eeuw. De Meenthe is meer dan een theater. „We zijn in theaterland altijd al een vreemde eend in de bijt geweest”, zegt Meenthe-directeur Han Evers.

'Storm over Beulaeke' in de open lucht. Een eigen productie en een schot in de roos.

'Storm over Beulaeke' in de open lucht. Een eigen productie en een schot in de roos. Foto: Martijn Bijzitter

50 jaar geleden was De Meenthe een streekcentrum met theater en sporthal, tegenwoordig een theater met evenementenhal. Daarnaast heeft het diverse huurders, zoals Scala Centrum voor Kunsten, organiseert De Meenthe sinds dit jaar openluchtvoorstellingen (Openluchttheater Tolhekke) en sinds twee jaar openluchtconcerten (Live in park Rams Woerthe), heeft het een eigen theaterproductie (Storm over Beulaeke, Razzia en Het Mysterie Wardenier en straks ‘Het eiland in de verte’ over Urk) en heeft het een Filmhuis. „We zijn een van weinige theaters die zoveel doen. Dat heeft ook te maken met het feit dat tot de komst van De Meenthe er geen theaterachtergrond in Steenwijk was.”

Tekst gaat onder foto verder

Het past in zijn filosofie: „Veranderen, veranderen, veranderen. Vernieuwen, vernieuwen en vernieuwen. Dat moet elk bedrijf voor de continuïteit en ook een theater als dit. We varen een eigen koers en doen het dus anders dan andere theaters. De Meenthe wil een hybride theater zijn. Daar zijn waar je maatschappelijk en cultureel het verschil kan maken in plaats van je volledig concentreren op je gebouw.”

‘Niet vanzelf’

De officiële openingsdatum was zaterdag 11 september 1971 en het toeval wil, dat 11 september ook in dit jubileumjaar op een zaterdag valt. Na vele acties onder de bevolking was dit multifunctionele centrum (voor cultuur, sport en evenementen) een halve eeuw geleden een feit geworden, hoewel het allemaal ‘niet vanzelf’ is gegaan. 22 maatschappelijke organisaties hebben zich daar hard voor gemaakt. In de raad werd nog wel gediscussieerd over de vraag of er ‘kleine zaaltjes’ in het gebouw moesten komen, want dat zou een oneerlijke concurrentie veroorzaken jegens de lokale horeca. Deze sector kende grote bezwaren, waarbij de term ‘paracommercialisme’ nog al eens viel te beluisteren. De horeca wendde zich zelfs per brief tot de minister om hieraan uiting te geven. De gemeenteraad was hier echter niet gevoelig voor.

Tekst gaat onder foto verder

Prinses Beatrix

Voor de officiële opening kwam minister P.J. Engels van Cultuur, Recreatie en Maatschappelijk Werk (CRM) naar de oude vestingstad, nadat prinses Beatrix en prins Claus tijdens een werkbezoek al in augustus kennis hadden gemaakt met deze luid bejubelde aanwinst in de oude vestingstad.

Vier keer heeft het door de in Oostenrijk geboren architect ir. L.H.O. Buchta ontworpen complex imposante verbouwingen ondergaan. Namelijk in 1983 en 1987 en deze eeuw in 2004 en 2013, waarbij de laatste niet alleen de duurste maar ook de meest verregaande is geweest. Ook het Stationsplein onderging daarbij een complete metamorfose.

Tekst gaat onder foto verder

Toekomst zonder zorgen?

Na een uitvoerige discussie in de gemeenteraad is het gebouw vijf jaar geleden aan de gemeente Steenwijkerland overgedragen. Daardoor was een toekomst voor bestuur en management van De Meenthe aangebroken zonder zorgen over de accommodatie en het onderhoud daarvan. Maar corona heeft een nimmer verwachte grote onzekerheid teweeg gebracht voor deze halve eeuweling.

Tot de uitbraak van het coronavirus bleef het bezoekersaantal alsmaar groeien. „60.000 theaterbezoekers en 180.000 bezoekers totaal”, weet Han Evers, die nu 21 jaar directeur is. „Dat is gezien de omvang van Steenwijk en haar regio uniek en nergens geëvenaard in Nederland! Meer dan 50% komt van buiten Steenwijkerland, dus De Meenthe heeft een grote regionale functie.”

Hij beschouwt zijn eigen functie als zijn levenswerk en was en is ook bij andere organisaties actief, zoals Steenwijk Vestingstad, Business Club Steenwijkerland, Kopje Cultuur en toerisme en recreatie. „Alles hangt met elkaar samen. De lokale economie, de evenementen en activiteiten, de voorzieningen. Het brengt reuring in een stadje als Steenwijk.”

Tekst gaat onder foto verder


Ten dode opgeschreven?

Maar zijn levenswerk wordt nu hard afgebrokkeld door corona. Zo zijn er min of meer 2 theaterseizoenen verloren gegaan. „We hadden even een periode met versoepelingen, zodat we 180 gasten in plaats van 600 in de theaterzaal konden herbergen. En we konden uitwijken naar zitplaatsen in de evenementenhal. Maar dat houd je niet lang vol. Sterker nog: als de regel 1,5 meter afstand nog lang blijft, dan is het theater ten dode opgeschreven. Als de regel verdwijnt, dan duurt het nog wel 2 jaar voordat we op het oude niveau zullen zitten.”

Actief blijven in deze tijd is belangrijk, zo vindt Evers. Vandaar dat De Meenthe snel naar ‘buiten’ ging. Na de succesvolle openluchtvoorstellingen ‘Storm over Beulaeke’, ‘Razzia’ en ‘Het Mysterie van Wardenier’ was er al langer een plan om meer openluchtvoorstellingen te organiseren. Corona gaf het duwtje om het versneld te doen. „Het was kort dag, maar het is ons gelukt.” 15 voorstellingen in 3 weken tijd op de zonneweide van zwembad ’t Tolhekke, waar deze zomer 4250 bezoekers op af kwamen. „Daar zijn we zeer tevreden over.”

Tekst gaat onder foto verder

Dip in aanbod van voorstellingen

Als de regel 1,5 meter afstand wordt opgeheven, dan is er veel werk aan de winkel. „Dan hebben we meteen een volle agenda. Er moet veel ingehaald worden. Aan de andere kant zal er op lange termijn een dip komen in het aanbod van voorstellingen. De grote namen hebben niet zo’n last in de coronatijd, maar minder bekende en jonge aankomende artiesten hebben het heel moeilijk. En dan de technische mensen die zijn vertrokken. Nee, het worden moeilijke jaren.”

Tekst gaat onder foto verder


Uiteraard zijn er diepte- en hoogtepunten. „Dieptepunten waren een overlijdensgeval tijdens de Sportweek, het overlijden van een medewerkster en het overlijden van zanger Lennard de Boer na het optreden tijdens het Sportgala. Gelukkig waren er heel veel hoogtepunten, zoals Edwin Evers Band en Marco Borsato voor War Child. En Woodstock indoor, een benefietconcert nadat de tent was weggeblazen. Earth Wind and Fire, 10 CC en ik heb mooie herinneringen aan Simone Kleinsma met de musical Anne M.G. Schmidt. Ook hier dus een lach en een traan.”

Een jaar vergist

De Meenthe vierde bijna per vergissing de 50e verjaardag een jaar te vroeg. Overigens zou dan het coronavirus nadrukkelijk een aantal geplande evenementen onmogelijk hebben gemaakt. In januari 2020 werd door voorzitter Warner ten Kate en wethouder Bram Harmsma de aftrap gegeven met de onthulling van het logo 50 jaar De Meenthe.

Tekst gaat onder foto verder

Kort daarna bleek uit historisch onderzoek dat De Meenthe niet 50 jaar, maar 49 jaar bestond. Han Evers had de vraag bij de historische vereniging neergelegd om een speciale editie te maken van de Old Steenwiek in het kader van het 50-jarig bestaan. Dit nummer is afgelopen woensdag overhandigd en ligt zaterdag bij de leden van de vereniging in de brievenbus. De vereniging onderzocht de geschiedenis van De Meenthe en ontdekte een andere openingsdatum dan waar de directie en bestuur van De Meenthe van uit gingen. Zo bleek dat De Meenthe niet in op 11 september 1970 maar op 11 september 1971 werd geopend.

Tekst gaat onder foto verder


Feest?

De afgelopen jaren heeft De Meenthe in vele stukken en publicaties de datum 11 september 1970 gebruikt. „Iets wat er op een of andere manier ingeslopen is”, reageerde Han Evers destijds, die al een feestelijk programma klaar had. De festiviteiten waren doorgeschoven naar 2021. Of het dit jaar lukt is zeer de vraag in verband met coronamaatregelen. „Ja en nee. We zijn aan het nadenken hoe het moet. We brengen iedereen zo snel mogelijk op de hoogte. Anders is er 11 september in ieder geval een feestelijke bijeenkomst en tot aan de Kerst diverse bijzondere activiteiten.”